Au păsările simțul mirosului?

Următorul este un extras din Parfumul secret al păsărilor: descoperirea științei parfumului aviar de Danielle J. Whittaker. Copyright 2022. Publicat cu permisiunea de Johns Hopkins University Press.

„Păsările nu au simțul mirosului, așa că nu înțeleg de ce ai studia asta oricum.”

Această declarație extraordinară, exprimată pe nesimțite de neurobiologul Dr. Jim Goodson, în timp ce așteptam la coadă la cantină la prânz, m-a luat neprevăzut. Fiecare formă de viață, chiar și plantele și bacteriile, are capacitatea de a detecta compușii chimici din mediul lor. Simțurile chimice, care includ mirosul și gustul, sunt esențiale pentru evitarea substanțelor dăunătoare, cum ar fi otrăvurile, și pentru găsirea celor benefice, cum ar fi alimentele. Totuși, un biolog respectat îmi spunea că o întreagă clasă de animale, cuprinzând aproape douăzeci de mii de specii, nu avea ceea ce este adesea numit „cel mai vechi și fundamental simț”. Nu poate fi corect, nu-i așa?

Eram cercetător postdoctoral la departamentul de biologie de la Universitatea Indiana și, în după-amiaza aceea, vorbeam lejer cu Goodson despre dificultățile pe care le aveam în laborator. Studiam juncos cu ochi întunecați, vrăbii gri și albe care sunt comune în toată America de Nord. M-a interesat de ce aleg un anumit individ cu care să se împerecheze și de ce uneori sunt loiali partenerilor lor, dar alteori trișează. Am încercat în mod special să explorez rolul unei familii de gene legate de imun numit complexul major de histocompatibilitate sau MHC pe scurt. Genele MHC au fost subiectul multor dezbateri în deceniul precedent sau cam asa ceva. Deși rolul principal al produselor acestor gene este de a detecta invadatorii potențial dăunători, cum ar fi bacteriile și paraziții, cercetătorii au crezut că MHC ar putea fi baza pentru atracția sexuală la multe animale și poate chiar la oameni. Emoționat de posibilitatea de a rezolva misterele alegerii partenerului, m-am aruncat cu capul întâi în proiect. În 2008, genele MHC nu fuseseră prea mult studiate la păsări, dar, în general, se credea că animalele detectează MHC prin miros. Dubiosul Dr. Goodson sugera că, din moment ce păsările nu puteau detecta mirosul, MHC a fost probabil lipsit de importanță în deciziile lor de alegere a partenerului și, prin urmare, nu merita studiat.

Deși aveam o educație decentă în biologie evolutivă, cercetarea mea de doctorat era în primatologie și eram încă nou în ornitologie. Am fost în mod constant surprins de toate felurile în care păsările erau diferite de mamifere. De exemplu, majoritatea mamiferelor de sex feminin au două ovare funcționale, unul pe partea stângă și unul pe partea dreaptă a corpului. Dar la păsări se dezvoltă doar ovarul stâng, ceea ce reduce greutatea corporală totală. În comparație cu mamiferele, păsările au sisteme circulatorii și respiratorii mai eficiente, ajutându-le să își direcționeze mai multă energie către zbor. De fapt, cele mai multe dintre diferențele despre care știam erau adaptări la zbor. Aceste schimbări au avut sens intuitiv pentru mine și au fost exemple clare ale modului în care funcționează evoluția: o trăsătură care crește capacitatea unui animal de a supraviețui și de a se reproduce devine mai comună, deoarece acei supraviețuitori o transmit mai multor descendenți. În mod similar, trăsăturile care scad succesul unui animal sunt mai puțin probabil să fie transmise, deoarece animalele cu acele trăsături nu supraviețuiesc atât de mult sau au la fel de mulți descendenți. Totuși, pierderea unui întreg simț nu mi s-a părut că ar îmbunătăți supraviețuirea cuiva! Cu siguranță, a nu putea mirosi ar fi un mare dezavantaj, deoarece mirosul este important pentru a simți mediul din jurul tău.

Autorul efectuează cercetări ornitologice în Panama cu manakini cu coadă lance. Prin amabilitatea lui Danielle J. Whittaker

Deoarece manualele mele de ornitologie erau liniștite pe tema olfației păsărilor, am început să cercetez literatura de specialitate căutând dovezi care să susțină afirmația aparent contraintuitivă a lui Goodson. Curând, am descoperit că credințele despre păsările anosmice, adică păsările fără simțul mirosului (din limba greacă osme, „miros”) — existau de zeci de ani, deși erau rar menționate în literatura științifică. Neurobiologi precum Goodson au observat că bulbul olfactiv – partea a creierului care primește informații de la receptorii din nas – este neobișnuit de mic la păsări. Cu toate acestea, nu toate păsările prezintă această trăsătură: de exemplu, este larg acceptat faptul că vulturii de curcan sunt atrași de mirosul de carii. De asemenea, păsările marine „cu nasul tubului”, numite așa din cauza formei nărilor, au bulbi olfactiv relativ mari și pot găsi hrană în mare folosind mirosul. Păsările kiwi din Noua Zeelandă sunt nocturne, dar au o vedere slabă, așa că folosesc mirosul pentru a detecta insectele și viermii în întuneric. Deși aceste anomalii au fost recunoscute în cărți, ele au fost prezentate ca excepții de la regula potrivit căreia păsările au puțin sau deloc simțul mirosului.

Înțelepciunea convențională spunea că păsările au renunțat la capacitatea de a mirosi în schimbul unei vederi superioare. Într-adevăr, majoritatea păsărilor au o vedere excepțională, mai bună decât orice mamifer. Răpitorii au o acuitate vizuală excelentă și pot vedea pe distanțe foarte mari – vulturii pot detecta mișcările animalelor mici pradă de la o înălțime mare, iar bufnițele au dezvoltat ochi deosebit de mari, astfel încât să poată vedea chiar și în condiții foarte întunecate.

Pe lângă faptul că ajută la vânătoare, vederea este importantă în alegerea partenerului. Unele dintre cele mai sclipitoare animale din lume sunt păsări masculi – gândiți-vă la păuni și păsările paradisului. Aceste păsări au cozi și creste ornamentate care arată pene viu colorate, în primul rând cu scopul de a atrage femele. În timp ce penajul extravagant este o caracteristică recunoscută în mod obișnuit a păsărilor, mai puțin cunoscut este faptul că păsările pot vedea de fapt mai multe culori decât mamiferele. Majoritatea păsărilor au vedere tetracromatică, ceea ce înseamnă că pot vedea patru culori, folosind patru tipuri diferite de receptori conici în retinele lor. Oamenii și majoritatea celorlalte primate sunt doar tricromatice, cu receptori roșu, verde și albastru. Al patrulea tip de receptor conic al păsărilor le permite să vadă culorile în lungimile de undă ultraviolete, ceea ce înseamnă că unele culori de pene care ne par plictisitoare sunt de fapt mult mai intrigante și mai atractive pentru o pasăre. Sensibilitatea la ultraviolete permite, de asemenea, păsărilor să vadă mai clar și să navigheze mai bine în frunzișul dens, deoarece frunzele individuale ies mai mult în evidență deoarece reflectă lumina ultravioletă. Aceste abilități vizuale îmbunătățite au avantaje evidente: prădătorii cu o vedere bună vor avea mai mult succes în obținerea de hrană, iar masculii cu penaj mai strălucitor se vor împerechea cu mai multe femele și vor genera mai mulți pui.

Dar de ce evoluția îmbunătățirii vederii ar veni cu prețul mirosului? Ce dezavantaj ar necesita un astfel de compromis, mai degrabă decât pur și simplu îmbunătățirea unui simț? Conceptul nu avea sens pentru mine și nu am găsit nicio explicație științifică, doar afirmații. Această acceptare pe scară largă a unui „fapt” nesusținut m-a clasat. Dintr-o dată, am știut că am o nouă aventură de urmat, una care mi-a schimbat cursul cercetărilor și viața.

Cumpără Parfumul secret al păsărilor: descoperirea științei parfumului aviar Aici.

Leave a Comment