Richard Binzel: Ochi pe cer și o pasiune pentru știința planetară | MITNews

Richard Binzel a avut de multă vreme o atitudine de a vedea pentru tine față de astronomie. S-a dezvoltat în 1970, când a primit pentru el un telescop Criterion RV6 al 12-lea zi de nastere. Într-o noapte rece din Ohio, uitându-se prin acel telescop la inelele lui Saturn, și-a dat seama pentru prima dată că vrea să fie astronom planetar.

„M-am gândit: „Doamne, cât de fantastice sunt planetele. Asta vreau să studiez când voi fi mare’”, spune Binzel. Nu i-a luat mult să ajungă acolo.

Binzel a transformat acea pasiune într-o carieră de succes. Cunoscut pentru munca sa de caracterizare a asteroizilor, el a jucat un rol cheie într-o serie de misiuni NASA în spațiu, inclusiv misiunea New Horizons pe Pluto și misiunea OSIRIS-REx pe asteroidul Bennu. El a fost, de asemenea, un profesor și mentor celebru, cu o constelație de foști studenți implicați în cercetarea asupra sistemului solar și nu numai.

Acum, după 33 de ani în fruntea științei planetare în cadrul Departamentului de Științe Pământului, Atmosferice și Planetare (EAPS) al MIT, profesorul Richard Binzel s-a retras recent din predare.

„Rick este un om de știință și un educator remarcabil”, spune Cathy Olkin ’88, PhD ’96, colaborator și fost student al lui Binzel, iar acum investigator principal adjunct al misiunii Lucy a NASA pe asteroizii troieni. „Contribuțiile sale la înțelegerea noastră despre corpurile mici din sistemul nostru solar sunt pe cât de profunde, pe atât de vaste.”

În ianuarie, Binzel lucra din noua sa casă din Lafayette, Colorado, unde el și soția sa Michelle s-au mutat pentru a fi mai aproape de fiul lor și de cei doi nepoți. Tocmai se întorsese dintr-o călătorie în Antarctica pentru a observa o eclipsă de soare. Astfel de alinieri cerești l-au fascinat de mult pe Binzel, care a condus excursii similare ale absolvenților MIT pentru a observa eclipsele din întreaga lume, considerându-le „o șansă de a vedea sistemul solar în acțiune”.

„Este astronomia ca sport pentru spectatori”, spune el.

Binzel și-a publicat prima lucrare în 1974, la vârsta de 15 ani, în timp ce participa la o tabără de astronomie în California (astrofizicianul și comunicatorul științific Neil deGrasse Tyson era un coleg de campare). Lucrarea a apărut după ce a ajutat la măsurarea perioadei de rotație a unui asteroid care a fost împotriva a ceea ce spuneau „adulții”.

„Este o lecție grozavă de știință”, spune Binzel. „Trebuie doar să ieși și să măsori singur.”

Această atitudine i-a fost de folos de-a lungul carierei sale, mai întâi ca student la fizică la Colegiul Macalester din St. Paul, Minnesota, unde, ca student, a publicat o lucrare controversată în Ştiinţă raționând că planetele minore sunt, ca și omologii lor mai mari, orbitate de sateliți „numărați și banali”. Au fost nevoie de încă două decenii până când acest raționament a fost confirmat pe scară largă.

După ce și-a luat doctoratul în astronomie la Universitatea din Texas, a petrecut un an la Institutul de Științe Planetare din Arizona, înainte de a se alătura MIT în 1988. În timpul mandatului său la MIT, a publicat sute de lucrări și a câștigat o serie de premii, inclusiv Premiul Harold C. Urey în știința planetară din 1991 pentru munca sa privind evoluția sistemului solar și originea meteoriților.

Un punct culminant al acestei cercetări a fost lucrarea lui Binzel din 1993 care raporta descoperirea sa a unui câmp de resturi în jurul gigantului asteroid Vesta. Resturile, ca o dâră interplanetară de firimituri, au fost veriga lipsă necesară pentru a arăta că o clasă distinctivă de meteoriți găsiți pe Pământ sunt de fapt fragmente de la Vesta, smulse de impacturi străvechi.

„Acum, înțelegem atât de mult natura dinamică a Centurii Principale, dar aceasta a fost una dintre primele informații cheie asupra modului în care obținem acești meteoriți pe Pământ”, spune Francesca DeMeo, cercetător la EAPS și unul dintre cei mai apropiați ai lui Binzel. colaboratori, precum și un fost student.

Fascinația lui Binzel față de sistemul solar provine din ființa lui, în inimă, de „acasa”. Astronomii care studiază găurile negre nu pot niciodată să meargă la o gaură neagră și să-și verifice teoriile; dar cu sistemul solar, spune el, astronomii nu se limitează la ceea ce pot vedea prin telescoape.

„La o vârstă fragedă mi-a trecut prin minte că era în limitele capacității noastre de a explora propriul nostru sistem solar și de a afla răspunsurile reale”, spune el. „Satisfacția de a ști cu siguranță că poți avea dreptate sau greșit a fost foarte atrăgătoare pentru mine.”

Binzel a realizat această viziune de mai multe ori de-a lungul carierei sale, jucând roluri cheie în misiunile către Pluto, Bennu și recent lansată misiune Lucy pe asteroizii troieni, precum și viitoarea misiune Psyche de a investiga un obiect despre care se crede că este nucleul metalic gol. a unei protoplanete. De asemenea, caută o sondă pentru a investiga asteroidul Apophis, care se așteaptă să treacă pe lângă Pământ la o zecime din distanța până la Lună pe 13 aprilie 2029, ceea ce nu prezintă niciun pericol pentru Pământ.

„Așa cum spun întotdeauna”, subliniază Binzel, „Apophis îi va lipsi Pământul. Lui Apophis îi va lipsi Pământul. Lui Apophis îi va lipsi Pământul.” Într-adevăr, asteroidul are un „0” pe scara Torino, sistemul larg utilizat de evaluare a pericolelor pe care asteroizii le prezintă pentru Pământ pe care l-a inventat Binzel.

O lecție pe care Binzel o ia din călătoriile sale în spațiu, despre care spune că este bună pentru orice tânăr om de știință, este importanța persistenței. El indică arcul lung al misiunii NASA New Horizons, care a fost concepută pentru a explora marginea exterioară a sistemului nostru solar. A fost nevoie de 20 de ani pentru a obține aprobarea misiunii, cinci ani pentru a o construi și încă nouă ani pentru ca nava spațială să ajungă efectiv în centura Kuiper, unde primele imagini de prim-plan ale lui Pluto și-au dezvăluit frumusețea și complexitatea neașteptate.

„Pasiunea lui pentru știința planetară ne-a condus la descoperirea inimii care bate a lui Pluto”, spune April Russell, un dezvoltator de curs la Institutul Politehnic Rensselaer și unul dintre foștii studenți ai lui Binzel. „O lume considerată odată a fi o minge de gheață inertă s-a dovedit a fi plină de secrete de despachetat.” În 2017, Binzel a primit o medalie de argint NASA pentru realizare, ca recunoaștere a contribuțiilor sale la misiunile NASA.

Dintre toate realizările sale, Binzel spune că este cel mai mândru de studenții săi, în special de cei pe care i-a văzut în dificultate la MIT.

„Este perseverența și persistența și seriozitatea de care este nevoie pentru mulți dintre studenții noștri. Să văd singuri că pot reuși și să mă gândesc că poate am reușit să fac ceva care să le pună aer sub aripi este foarte, foarte satisfăcător”, spune el.

În ziua oficială a pensionării sale din ianuarie, Binzel a fost surprins într-un apel Zoom de peste 50 dintre acei foști studenți, colegi și prieteni, care i-au urât bine și să-i aducă un omagiu cercetării, predarii pasionate și infamei sale. legături cu tematică spațială. Binzel, reflectând asupra tuturor mentorilor și studenților care i-au modelat cariera, a împărtășit un citat grupului: „Poți lua cu tine doar ceea ce ai dăruit.”

Desigur, a părăsi MIT nu înseamnă a părăsi știința pentru Binzel. El își va continua munca la misiunile Lucy și Psyche, precum și o serie de manuale în știința spațială pe care a editat-o ​​de mult. El are, de asemenea, nepoții cu care să se lupte și „nepoții câștigă întotdeauna”, spune el.

Și 50 de ani mai târziu, Binzel are încă acel telescop Criterion RV6 care a început totul în cutia sa originală. Fiind o persoană de casă, plănuiește să o amenajeze pe terasa din spate, de unde are vedere la apusul lunii peste Munții Stâncoși în fiecare noapte.

„Am cer fantastic”, spune el.

.

Leave a Comment