Dovezile loviturii de asteroid gigant ar putea fi îngropate sub Wyoming | Ştiinţă

Cu aproximativ 280 de milioane de ani în urmă, înainte de ridicarea Munților Stâncoși – sau chiar a dinozaurilor – un asteroid de 2,5 kilometri lățimea s-a izbit de supercontinentul Pangaea, lângă granița de est a actualului Wyoming. Unda de căldură și șoc a impactului ar fi ucis orice pe o rază de 400 de kilometri, făcându-l unul dintre cele mai mari lovituri de asteroizi din istoria Americii de Nord.

Cu toate acestea, în ciuda tumultului de pe suprafața Pământului, tectonica plăcilor a avut ultimul râs. Oceanele pătrunzătoare și peisajele în schimbare au îngropat craterul rezultat, de 60 de kilometri lățime, aproximativ de dimensiunea Rhode Island, într-un mormânt de nisip care a devenit în cele din urmă gresie. Și acolo craterul poate sta, la kilometri mai jos, chiar și în ziua de azi.

Acesta este scenariul pictat în o nouă lucrare. Cercetătorii nu au găsit craterul în sine, dar au identificat o serie de 31 de cratere mai mici, fiecare nu mai lat decât un teren de fotbal american. Aceste cratere „secundare” ar fi fost formate din bolovani aruncați în urma impactului, care aterizează până la 200 de kilometri distanță. Este pentru prima dată când un câmp secundar de crater – văzut în mod obișnuit pe alte corpuri planetare, inclusiv pe Luna – a fost descoperit pe Pământ.

„Aceasta este o descoperire spectaculoasă”, spune Brandon Johnson, un om de știință planetar de la Universitatea Purdue, neafiliat studiului. „Munca este riguroasă și sunt convins.” Câmpul craterelor, adaugă el, care are 60 de găuri candidate care nu au fost încă confirmate, are potențialul de a reprezenta 40% din craterele cunoscute pe Pământ.

Echipa, condusă de Thomas Kenkmann, geolog la Universitatea Albert Ludwig din Freiburg, a descoperit pentru prima dată minicraterele în 2017 pe flancul de nord-est al Muntelui Sheep, la poalele Munților Stâncoși din vestul Wyoming, lângă Parcul Național Grand Teton. Fracturile din boabele de cuarț găsite la baza acestor depresiuni au fost semnăturile unui șoc care poate fi creat doar de impacturi cosmice. Inițial, ei i-au făcut pe oamenii de știință să creadă că câmpul craterului a fost format de furtuna cu grindină a unui asteroid care sa spart în atmosfera Pământului.

Însă echipa a descoperit curând mai mult cuarț șocat în cratere care erau mai îndepărtate – dincolo de distanța pe care o puteau acoperi fragmentele dintr-un singur asteroid. Și mai ciudat, craterele nu aveau dovezi de roci sau metale străine de geologia locală, așa cum era de așteptat de la meteoriți.

Căutând explicații alternative, Kenkmann și colegii săi au observat că multe dintre cratere erau eliptice. Acest lucru este nemaiauzit pentru impacturile din spațiu, care tind să facă găuri circulare chiar și atunci când lovesc în unghiuri oblice din cauza vitezei lor. Și ca stropii de sânge la locul crimei, axele acestor elipse s-au proiectat înapoi la un punct comun.

Modelul craterelor a fost similar cu razele și dungile craterelor mici care înconjoară craterele mari de pe Lună, precum Tycho. Ei furnizeaza dovezi clare că astfel de formațiuni sunt posibile pe Pământconcluzionează cercetătorii luna aceasta în Buletinul Societății Geologice din America.

Acest studiu „convingător” ridică, de asemenea, multe întrebări, spune Gareth Collins, un om de știință planetar la Imperial College London. De ce nu au fost găsite cratere secundare în jurul altor impacturi de asteroizi pe Pământ? „Ce a fost atât de special la acest impact?” el spune.

Până acum, mulți geologi credeau că atmosfera groasă a Pământului se va sparge pur și simplu sau ar arde bolovanii aruncați, prevenind un crater notabil. Dar era greu de știut cu siguranță că atmosfera era problema, deoarece forța erozivă a vântului și a apei poate șterge aceste caracteristici mai mici în decenii, spune Kenkmann. Pământul este bun să-și acopere cicatricile.

Vechiul Wyoming avea însă alte planuri. Aceste cavități mici, create de bolovani de până la 8 metri lățime care cădeau cu până la trei ori viteza sunetului, conțineau granule de cuarț care s-au format inițial din nisip umed – indicând bolovanii s-au prăbușit într-o lagună liniștită. Craterele au fost în curând îngropate de sute de metri de nămol, care s-a transformat în șisturi pe parcursul a 200 de milioane de ani. Abia la nașterea Munților Stâncoși în urmă cu aproximativ 75 de milioane de ani au fost exhumate aceste cratere fosilizate.

Impactul care a aruncat acești bolovani ar fi fost devastator. „O undă de șoc străbate atmosfera care distruge totul”, spune Kenkmann. „Nimic nu ar supraviețui.” Câteva dintre depresiunile examinate de echipă prezentau semne de rocă topită. Numai bolovanii nu ar fi putut provoca căldura și presiunea extremă necesare pentru a topi roca. Mai degrabă, topirea a venit probabil de la niște penuri de rocă vaporizată care au urmat căile arcuite ale bolovanilor.

Dacă cercetătorii găsesc craterul primar pe care îl așteaptă, acesta ar fi unul dintre cele mai mari cunoscute din Statele Unite. Dar tot ar păli în comparație cu asteroidul care a format cel de 180 de kilometri lățime Craterul Chicxulub în largul coastei Mexicului, care a distrus dinozaurii în urmă cu 66 de milioane de ani. Poate că impactul din Wyoming a modificat clima pentru câțiva ani. Dar nu există extincții majore legate de această perioadă de timp. „Acesta este un eveniment devastator, dar totuși de amploare regională”, spune Kenkmann.

Verificarea impactului va necesita mult mai multă muncă de detectiv. Din păcate, Munții Stâncoși nu au dezgropat locul probabil al craterului primar, care, după cea mai bună presupunere actuală a echipei este la 70 de kilometri nord-est de Cheyenne, lângă granița cu Nebraska, îngropat la 3 kilometri mai jos, în mijlocul zăcămintelor de combustibili fosili. Există indicii tentante de la micile schimbări în forța gravitațională a pământului că există un fel de deformare acolo jos. Dar puține alte dovezi au apărut.

Asta s-ar putea schimba în curând. Kenkmann se va întoarce în Wyoming în aprilie, sperând să verifice zeci de alte posibile cratere secundare. Și este optimist că înregistrările și mostrele de la foroarele de petrol și gaze din regiune ar putea conține vreo indiciu despre craterul primar. Și în cele din urmă, dacă dovezile lor bazate pe suprafață se îmbunătățesc, el speră să convingă finanțatorii științei să-l ajute să foreze craterul relicvei.

Johnson, unul, i-ar plăcea să se alăture lui la vânătoare. El a crezut că acest proces fundamental de impact ar putea fi studiat doar în persoană de către astronauți. Dar acum, spune el, în Wyoming, poți fi înconjurat de cratere secundare „fără să mergi pe Lună sau pe Marte”.

Leave a Comment